El Koala

El nombre científico del género del koala es Phascolarctos que se deriva del griego phaskolos “bolsa” y arktos “oso”. El nombre de la especie, cinereus, es latín y significa “color ceniza”.  A pesar de que el koala no es un oso se lo llamó koala debido a su similitud en la apariencia de osos.

El koala es un marsupial arbóreo nativo herbívoro de Australia. Se encuentra en las regiones costeras del este y el sur de Australia.

Se han descrito tres subespecies , sin embargo se tratan de selecciones arbitrarias y generalmente no son aceptadas como válidas. Un koala típico tiene un pelaje largo, grueso y más oscuro, con relieves de  gris suave o marrón en la espalda y antebrazos. El peso típico es de 12 kg (26 lb) para los varones y 8,5 kg (19 lb) para las hembras. La división que se da en subespecies diferencia sus tamaños y varicaciones de color en el pelaje.

El koala no se especializo en una dieta de eucaliptos hasta que se enfrió el clima y los bosques de eucaliptos crecieron en el lugar de las selvas tropicales. El registro fósil indica que antes de hace 50.000 años, los koalas gigantes habitaron las regiones del sur de Australia. El koala tiene un papel ecológico similar al de los perezosos de América del Sur.

El koala tiene grandes garras, afiladas para ayudar a subir los troncos de los árboles. Tiene cinco dedos con dos pulgares oponibles, proporcionando una mejor capacidad de agarre.  El koala es uno de los pocos mamíferos (excepto primates), que tiene las huellas dactilares muy similares a las humanas. Los dientes del koala están adaptados a su dieta herbívora, y son similares a las de los marsupiales, como los canguros y wombats. Ellos tienen incisivos afilados para sujetar las hojas en la parte delantera de la boca.

El koala macho, como muchos marsupiales, tiene un pene bifurcado. La hembra tiene dos vaginas laterales y dos úteros independientes, que es común a todos los marsupiales. Los koalas caminan en cuatro patas al caminar sobre la tierra. Por lo general es un animal silencioso, pero los varones tienen una llamada de publicidad muy fuerte que se puede oír desde casi un kilómetro de distancia durante la temporada de reproducción, cuando están bajo estrés, los koalas pueden emitir un fuerte grito, que ha sido reportado como similar a la de un bebé humano. Hay poca información confiable sobre la vida de los koalas, pero en cautiverio se ha observado que llegan a la edad de 18 años.

El gobierno australiano cuenta actualmente con el koala como una especie prioritaria para la evaluación del estado de conservación. Estimaciones del gobierno dicen que existen alrededor de 100.000 koalas aunque otros estudios han estimado que tan sólo 80.000 koalas existen en su hábitat natural.
Como con la mayoría de los animales nativos de Australia, los koalas no pueden ser legalmente mascotas en Australia o en cualquier otro lugar. Las únicas personas que se les permita mantener los koalas son los cuidadores de vida silvestre y, en ocasiones, los científicos de investigación. Estos individuos se emiten con permisos especiales para el cuidado de los koalas, pero hay que devolverlos a su hábitat natural cuando están lo suficientemente bien o cuentan con la edad suficiente.
El koala habita en cuatro estados australianos. En virtud de la legislación estatal, la especie está clasificada como:
Queensland, Nueva Gales del Sur, Australia del Sur y Victoria, siendo en esta última región donde mayor cantidad de esta especie se encuentran.
El koala fue cazado casi hasta su extinción en el siglo 20, principalmente por su piel. Millones de pieles se comercializan en Europa y los Estados Unidos, y la población de koalas no se ha recuperado completamente de este golpe.
A pesar del creciente movimiento para proteger a las especies nativas en el siglo 20, la pobreza provocada por sequías llevó otra temporada de muerte de koalas. Hoy en día, la pérdida de hábitat y los impactos de la urbanización (por ejemplo, ataques de perros y accidentes de tráfico) son las principales amenazas para la supervivencia de los koalas. En los últimos años, algunas colonias han sido duramente afectadas por la enfermedad de la clamidia. El koala requiere grandes áreas de bosque sano, que le permita viajar largas distancias a lo largo de los corredores de árboles en busca de nuevos territorios y parejas. La creciente población humana de las partes costeras del continente continúa siendo corta los corredores por el desarrollo agrícola y residencial, la silvicultura y la construcción de carreteras disminuyen las áreas de matorral.
El koala es por lo tanto a la larga amenazado por la debilidad genética. La Australian Koala Foundation es la principal organización dedicada a la conservación del koala y su hábitat, la cartografía de 40.000 km2 de tierra para el hábitat de koala y los reclamos sobre el peligro que corre la especie son algunas de sus acciones.  Otras amenazas provienen de la tala, la mala gestión, los ataques de animales salvajes y domésticos, las enfermedades, y las carreteras. Muchas instituciones buscan concientizar que la creciente urbanización y construcciones afectan en la desaparición del hábitat del koala.
Creo sinceramente que es una cuestión de cariño y respeto hacia la vida animal, no debemos dejar nunca de lado a los animales por buscar el bientestar y avance, siempre habrá una manera de llevar las dos cosas de la mano y no afectar el hábitat ni amenazar la vida de una especie. Nuestros amigos australianos sinceramente le deben tener un mayor cariño a este animalito por la cercanía de convivencia que han tenido con el mismo y estoy seguro que haran hasta lo imposible por evitar que una especie que los identifica tanto como los canguros no desaparezca.

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